Cinema

Darkest Hour: Gary Oldman plays an incredible Churchill / Les Heures Sombres : Gary Oldman méconnaissable en Churchill

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Churchill (Gary Oldman) makes his famous “V” (victory) sign / © Working Title Films, Universal Pictures International

In Darkest Hour, director Joe Wright focuses on Winston Churchill as the new Prime Minister of the United Kingdom and his first few days in office. This is a part of History that is sometimes not well-known in France, and the film is a true success.

This new biopic shows Churchill as never before, as a politician and as a private man, straight after his appointment at the head of the United Kingdom in 1940. Stuck between his own party’s criticisms and disagreements and the threat of Hitler ready to enter the country, we discover a man who has to choose between negotiating with the enemy and fighting for his nation.

Gary Oldman is remarkable and unrecognisable as Churchill. We knew him so far for his roles as Sirius Black in the Harry Potter saga or as superintendent James Gordon in Batman (The Dark Knight), here he appropriated the character thanks to a high-quality make-up and a huge work in imitating the Prime Minister’s facial expressions and attitude.

So much so that he tends to wipe off the other actors, even the members of his cabinet or King George VI, played by a rather shy Ben Mendelsohn (though the King himself was not necessarily an extrovert). But Mendelsohn’s role yet remains very important for Churchill’s ideas to be given significance and be implemented. The only actress who truly stands out is Lily James (seen in now classic Downton Abbey). She plays Elizabeth Layton, Churchill’s secretary.

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Mrs Churchill (Kristin Scott Thomas) is of great help to temper her husband / © Working Title Films, Universal Pictures International

She writes Churchill’s latest strategic decisions and delivers good or bad news on her typewriter, and it is often with her that the Prime Minister’s privacy is shown in his cabinet. One striking scene is their poignant gaze in the War Rooms, in an absolute silence: again a good example of their acting talents.

The directing is perfect at transposing this war atmosphere and this sense of emergency. The close-ups on Churchill’s face, on his hands, or under the typewriter insist on the secrecy of the process and how hard it is to take decisions in this situation in a very original way and make us feel like we are part of the scene.

We meet Churchill as History told us about him: resilient, with a glass of strong alcohol and a cigar to help thinking, and quotes that made a lot of people laugh in the cinema in spite of the tense action. We learn in a rather poetic way about the internal debate of a man who saved his country, and a good part of Europe, thanks to his decisions. Darkest Hour is definitely a must-see.

Bonus: The Churchill War Rooms are open to the public in London, just next to Big Ben. Another great occasion to plunge into the Second World War seen from the UK.

Darkest Hour
Directed by Joe Wright
Starring Gary Oldman, Kristin Scott Thomas, Lily James, Ben Mendelsohn, Stephen Dillane…
Produced by Working Title Films

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Quand Churchill prend tranquillement le métro, les regards sont plutôt surpris / © Working Title Films, Universal Pictures International

Dans Les Heures Sombres, le réalisateur Joe Wright s’intéresse à une part de la vie du premier ministre britannique Winston Churchill souvent méconnue en France, et c’est une réussite de A à Z.

Ce nouveau biopic nous montre Churchill comme nous ne l’avons jamais vu, à la fois en tant qu’homme politique et en tant qu’homme privé, pendant les quelques jours qui suivent son arrivée au pouvoir du Royaume-Uni en 1940. Entre les contestations de son propre parti et la menace d’Hitler aux portes du pays, on y découvre un homme qui doit choisir entre la négociation avec l’ennemi et le combat pour sa patrie.

Gary Oldman est magistral et méconnaissable dans le rôle de Churchill. Lui que l’on connaissait jusqu’à présent pour ses rôles de Sirius Black dans la saga Harry Potter ou en tant que commissaire James Gordon dans les Batman, s’est ici totalement approprié le personnage grâce à un maquillage de qualité et un énorme travail sur les expressions et la démarche du premier ministre.

À tel point qu’il a tendance à effacer les autres acteurs, notamment les membres de son cabinet ou même le roi George VI, joué par un Ben Mendelsohn assez timide (bien que le roi n’était pas nécessairement quelqu’un de très extraverti). Le rôle de Mendelsohn reste néanmoins d’une grande importance pour l’avancée des idées de Churchill. La seule qui sort véritablement du lot est Lily James (déjà vue dans la série Downton Abbey), qui interprète Elizabeth Layton, la secrétaire de Winston.

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Dans le cabinet de guerre, la place est à la stratégie pour sauver le pays / © Working Title Films, Universal Pictures International

C’est elle qui rédige les dernières décisions stratégiques de Churchill et annonce les bonnes ou mauvaises nouvelles sur sa machine à écrire, et c’est souvent avec elle que l’on découvre l’intimité de Churchill dans son cabinet de guerre. Une scène marquante est l’échange de regards poignants entre eux deux dans ce même cabinet, dans un silence assourdissant. Encore un exemple de leurs talents d’acteurs.

La réalisation et la mise en scène participent pleinement à cette atmosphère de guerre et à ce sentiment d’urgence. Les gros plans sur le visage de Churchill, sur ses mains, sous la machine à écrire, insistent sur le côté secret du processus et la difficulté des décisions d’une manière originale et nous donnent l’impression de faire partie de la scène.

On retrouve un Churchill tel que l’Histoire nous l’a conté : un caractère bien trempé, un verre d’alcool fort et un cigare pour aider à la réflexion, et des citations qui ont provoqué des rires francs dans la salle malgré l’action assez tendue. On découvre le débat intérieur d’un homme qui va sauver son pays, et une bonne partie de l’Europe, grâce à ses décisions. À ne manquer sous aucun prétexte.

Bonus : Le cabinet de guerre de Winston Churchill, les Churchill War Rooms, se trouve à Londres, à deux pas de Big Ben et se visite. Une autre bonne occasion de se plonger dans la seconde guerre mondiale vue du Royaume-Uni.

Les Heures Sombres
Réalisé par Joe Wright
Avec Gary Oldman, Kristin Scott Thomas, Lily James, Ben Mendelsohn, Stephen Dillane…
Produit par Working Title Films

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